在海邊,我常為我們的生活有多麼離不開塑膠而感到吃驚。這是塑膠麻袋。

今天我才知道,沙灘下有一種生物叫海蚯蚓,他們是食物鏈底層的生物,平均佔沙灘生物量的30%。

海蚯蚓不只吃塑膠,而且會吸收塑膠吸附的有毒物質,這代表:(1)許多其他有相同覓食行為的物種,例如海星、海參和招潮蟹等等,可能也會被影響,(2)毒素可能隨著食物鏈,逐漸累積在上層生物的體內。

而我們在食物鏈的頂層。

微塑膠、海蚯蚓與生態系

本文摘譯自The Guardian(2013):Mounting microplastic pollution harms 'earthworms of the sea' – report

科學家發現,海洋中的塑膠微粒嚴重地危害海蚯蚓的健康,進一步影響整個海洋生態系統。

1960年代起,小於5毫米的塑膠微粒就已不斷地在海洋中累積,而且現在已經是地球上最常見的固態汙染物。

食物鏈底層物種作為其他生物的食物,扮演了不可或缺的生態角色,而泥沙中高濃度的塑膠微粒被這些物種攝食,是否會造成什麼傷害?兩項發表於《當代生物學》期刊的英國研究,探討這些肉眼難以看見的塑膠微粒對食物鏈底層物種的影響。

英國埃克塞特大學以沙躅(海蚯蚓的一種)進行研究,實驗發現,放置在高污染沉積物中的海蚯蚓,進食量較少且活動力較低。另一項普利茅斯大學的研究則是首度發現,海蚯蚓攝入塑膠微粒時會一併吃進汙染物和添加物,影響其健康,也會降低生物多樣性

食物連底層物種攝入塑膠微粒是一大隱憂,然而到目前為止,我們卻對此了解甚少。許多其他有相同覓食行為的物種,例如海星、海參和招潮蟹等等,可能也會受此影響。

海蚯蚓是極為常見的無脊椎動物,遍布整個北大西洋。他們居住於沙灘上的洞穴,進食沙粒,消化其中的微生物和營養物質,然後將不必要的廢物排出體外,在沙灘上留下一道道特別的「蹤跡」。平均來說,海蚯蚓佔了沙灘生物量的30%,是涉禽類及鰈魚類的重要食物來源。

海蚯蚓翻轉大量的泥沙,補充泥沙中的有機物質並且氧化上層泥沙,讓沉積物保持良好的狀態,這些都有益於其他動物及微生物的成長茁壯。

塑膠微粒的成分可能是聚乙烯、聚對苯二甲酸乙二醇酯、聚氯乙烯或聚苯乙烯,由於體積太小,難以在汙水處理過程中過濾掉,便進入了海洋。

塑膠微粒分為三類:第一種是塑膠原料「塑料球」(nurdles),融化後可製成較大的塑膠物品或是用來製作保養品中的去角質顆粒。第二種是大型的塑膠製品隨時間崩解成較小的粒子。第三種則是塑膠纖維,來自聚脂等合成紡織衣物,每當清洗一件合成衣料,就會釋放出多達1900條的微小纖維。

該研究顯示,塑膠微粒帶有複雜的混合化學物質,可能對海蚯蚓產生負面的影響。許多塑膠含有化學添加物,像是塑化劑、染料,或是抗菌劑等等,這些可能會滲入海水和海底沉積物中。另外,塑膠微粒的表面也會聚集像是殺蟲劑或清潔劑等的水溶性化學物質。

由於魚類和鳥類攝入塑膠、被塑膠物纏住、窒息而死等事件時有所聞,大型塑膠廢棄物對海洋的汙染比較廣為人知。但是,塑膠微粒所接觸的海洋生物遠比大型塑膠製品來得多,而他們攝食了這些微粒之後,會再成為食物鏈上層物種的獵物

埃克塞特大學的研究是將海蚯蚓放入不同的塑膠濃度實驗水族箱中,為期一個月,測量他們的成長、生理、存活狀況,以及重量的增加。他們發現,和乾淨的水族箱相比,在高濃度塑膠微粒環境中的海蚯蚓增加較少的重量,能夠投注於生長和繁殖的能量也相對較少。

另一項普利茅斯大學的研究報告指出,塑膠微粒會將有害的化學物質轉移到海蚯蚓身上,包含碳氫化合物(烴)、抗微生物劑及阻燃劑等。由於海蚯蚓是食物鏈底層的物種,他們被上層物種捕食後,這些化學物質也可能會隨之傳遞至食物鏈上層。